First Encounters with Patients after Attempted Suicide: A Conversation and Interaction Analytical Approach

  • Michael Frei Universität Zürich
  • Bernhard Grimmer Psychiatrische Klinik Münsterlingen
  • Konrad Michel Psychiatrische Poliklinik Bern
  • Ladislav Valach
  • Brigitte Boothe Universität Zürich
Keywords: conversation analysis, interaction analysis, first encounters with patients after attempted suicide, crediting


The main risk factor for suicide is the attempt to do. It boosts the risk of further attempts and heightens the risk of subsequent suicide considerably. We know the rate of suicide attempters willing to attend even an aftercare appointment to be  low. It is also known that if attempters do seek help, from the first encounter on the quality of the therapeutic alliance plays an important role in the formation of the patient's decision to continue the therapeutic relationship. Clinically, this implies the urgency to offer these patients a helping and trustful relationship from the beginning, since we might only get this one chance to reach and engage them in a helping relationship. But what are good encounters with such patients? How are positively experienced encounters characterized and how to pursue such questions on the basis of empirical material? The aim of this investigation into clinicians’ ways of interacting with these patients is to elicit characteristics of interaction from positively and negatively experienced encounters. Conversation and interaction analysis provide valuable access to these questions, because they allow a detailed investigation into the turn-by-turn unfolding of interaction. They demonstrate how the interactants mutually present themselves and how communicative moves are productive or not. Results of such an investigation into four such first-encounters are presented. Out of a pool of 40 videotaped first-encounters, held at the Bern University Hospital, two of the best and two of the worst encounters in patients’ rating were selected, transcribed, and analyzed. It was found that the interviewers of the positively experienced encounters were attentively and empathically present throughout the entire conversation. While giving patients ample opportunity to autonomously develop the story of their suicide-attempt, clinicians where nevertheless structuring and focusing the conversation and assisting the development of the patient's story. The two negatively experienced encounters were mainly characterized by a unilateral domination of the interaction. In these two conversations a pattern unfolded in which the significances of one party were unilaterally forced upon the other.



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Author Biographies

Michael Frei, Universität Zürich

Michael FREI hat an der Universität Zürich klinische Psychologie studiert und arbeitet seit September 2009 als Assistent am Institut für Klinische Psychologie, Psychotherapie und Psychoanalyse der Universität Zürich. Er doktoriert am Lehrstuhl von Frau Prof. BOOTHE mit klinischem Material von Herrn Prof. MICHEL zum Thema und ist seit Herbst 2008 in postgradualer Ausbildung zum psychoanalytischen Psychotherapeuten (Master of Advanced Studies in Psychoanalytic Psychotherapy [MASP]).

Bernhard Grimmer, Psychiatrische Klinik Münsterlingen

Dr. phil. Bernhad GRIMMER, MASP; Fachpsychologe für Psychotherapie (FSP); abgeschlossene Weiterbildung für psychodynamisch-systemisches Coaching und für Organisationsentwicklung. Therapeutischer Leiter einer Psychotherapiestation für Adoleszente in der Psychiatrischen Klinik Münsterlingen. Zurzeit Forschungsprojekte zum Verhältnis von Psychotherapie und Coaching und zu Beziehungsprozessen in Beratungsgesprächen.

Konrad Michel, Psychiatrische Poliklinik Bern

Konrad MICHEL hat Arbeiten über ärztliche Suizidprävention, die therapeutische Beziehung zum suizidalen Patient/innen sowie die Bedeutung der Neurobiologie für die psychiatrische Praxis veröffentlicht. Er ist Initiant und Organisator der internationalen Aeschi-Conferences und der Berner Jahressymposien "Psyche und Gehirn". In der klinischen Tätigkeit ist ihm die Integration von Psychotherapie und Pharmakotherapie ein Anliegen.

Ladislav Valach

Dr. phil. Ladislav VALACH, Fachpsychologe für Psychotherapie (FSP), Psychotherapeut in eigener Privatpraxis, externer Dozent am der Berner Fachhochschule, soziale Arbeit, Kompetenzzentrum Gerontologie. Er publizierte als Autor und Ko-Autor über 150 Artikel und Buchkapitel aus dem Bereich Suizid, Gesundheitspsychologie, Beratung und Rehabilitation.

Brigitte Boothe, Universität Zürich

Prof. Dr.phil. Brigitte BOOTHE, Dipl.-Psychologin, Psychoanalytikerin (DPG, DGPT, FSP), Lehrstuhl für Klinische Psychologie, Psychotherapie und Psychoanalyse an der Universität Zürich; Leiterin der universitären Weiterbildung in psychoanalytischer Psychotherapie (Master of Advanced Studies) und in psychologischer Gesprächsführung und Beratung. Leiterin des Interdisziplinären Forums für Psychoanalyse an der Universität und der ETH Zürich (IPF). Publikationen zu den Themen klinische Erzähl- und Traumanalyse.

How to Cite
Frei, M., Grimmer, B., Michel, K., Valach, L., & Boothe, B. (2012). First Encounters with Patients after Attempted Suicide: A Conversation and Interaction Analytical Approach. Forum Qualitative Sozialforschung / Forum: Qualitative Social Research, 13(1).