The Political Claim of Oral History: On the Epistemic Silence and the Ontological Deafness of the Majority Society

  • Nicole Immler Universität für Humanistik
  • Eva Kovacs Vienna Wiesenthal Institute for Holocaust Studies
Keywords: othering, subaltern studies, oral history, framing, epistemic injustice, biographical research, Roma genocide, Dutch colonial history, Hungary


Listening is the art of those who practice oral history. But do we hear what we are told? And can we adequately (re)present the voices of those we have interviewed? In this article, we critically examine this implicit political claim of oral history with the help of empirical case studies. Using interview collections on Dutch (post)colonial history and on the history of Hungarian Roma, we show how the social phenomenon under investigation already became visible in the research situation itself, namely that life narratives of marginalized people were always dependent on the knowledge production by the majority. We explore the dynamics between interviewers and interviewees in order to clarify which framing allows us to (not) hear voices. We thus analyze the epistemic silence and the ontological "deafness" of a society. As a summary, alternative methodological approaches are pointed out and a plea is made that participatory research must also be epistemic research. Our central concern is not to mark/label the "other" but the "own" and its ontological exclusion mechanisms more clearly and to put it on the agenda as an important future field of research.


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Author Biographies

Nicole Immler, Universität für Humanistik

Nicole L. IMMLER ist Professorin am Lehrstuhl für Historical Memory and Transformative Justice an der Universität für Humanistik in Utrecht. Seit 2020 leitet sie das Forschungsteam "Dialogics of Justice", welches die sozialen Auswirkungen von Anerkennungs- und Entschädigungspraktiken von diversen Formen historischen Unrechts im globalen Kontext untersucht. Ihre Forschungsschwerpunkte sind Geschichtsschreibung und Erinnerungsforschung zu Holocaust und Kolonialismus sowie diverse Formen von transitional justice, Generationenforschung und Familiengedächtnis, Oral History und narrative Theorie.

Eva Kovacs, Vienna Wiesenthal Institute for Holocaust Studies

Éva KOVÀCS ist Professorin für Soziologie, stellvertretende Direktorin des Wiener Wiesenthal Instituts für Holocaust-Forschung sowie Forschungsprofessorin am Zentrum für Sozialwissenschaften in Budapest. Sie studierte Ökonomie und Soziologie an der Corvinus Universität Budapest. Ihre Forschungsfelder sind Geschichte und Geschichtsschreibung des Holocaust in Osteuropa, Gedächtnis- und Erinnerungsforschung, jüdische Identität in Ungarn und der Slowakei und Studien zur Roma und Sinti; veröffentlicht als Monografien, in Editionen und zahlreichen Journal-Artikeln. Sie ist die Gründerin des Archivs Voices of the Twentieth Century in Budapest.

How to Cite
Immler, N., & Kovacs, E. (2022). The Political Claim of Oral History: On the Epistemic Silence and the Ontological Deafness of the Majority Society. Forum Qualitative Sozialforschung / Forum: Qualitative Social Research, 23(2).
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